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Cardiff finally rid themselves of “nearly-men” tag

The inevitable was finally confirmed last night as Cardiff’s battling 0-0 draw against in-form Charlton secured promotion to the Premier League.

The Cardiff City Stadium has been a fortress this season

The Cardiff City Stadium has been a fortress this season

Malky Mackay’s team has led the Championship since November and despite a shaky run of results the Football League’s perennial bottlers never looked like messing up their promotion charge. After years of “so near yet so far” the Cardiff fans were finally allowed to celebrate their long-awaited promotion to the Premier League.

When Cardiff were last relegated from the top flight in May 1962 Harold MacMillan was the British Prime Minister, the Algerian War of Independence had just ended, the Cuban Missile Crisis was still a few months away and Elvis Presley was in the charts with Good Luck Charm. To say Cardiff’s promotion has been a long time coming is an understatement.

A deserved promotion?

Cardiff deserve their promotion, having been by far the most consistent team in the division.

The Bluebirds have not played the most entertaining football in the Championship this season and most fans would agree the current squad isn’t as talented as some of the ones which have fallen short in recent years. But the key difference this season has been Cardiff’s winning mentality and the determination of the players to succeed.

Since taking over at the club less than two years ago Malky Mackay has worked hard in the transfer market to bring in young, hungry and ambitious players, with most of his recruits coming from the Football League.

Cardiff’s main strength has been its defence which has been rock solid, especially at home. The centre-back partnership of Turner and Hudson has been reassuring with both players enjoying magnificent seasons. Connolly at right-back has been impressive, and Andrew Taylor has been the best left-back in the Championship this season. The defence has had to cope with injuries, especially in recent months, but young Ben Nugent, the experienced Kevin McNaughton and on-loan Leon Barnett have filled in admirably.

Goal-keeper David Marshall has also shown great improvement this season, possibly due to greater competition from former Peterborough goalie Joe Lewis. Marshall has always been a good shot-stopper but in the past the Scot has been unreliable when dealing with crosses. This season has seen the former Celtic man become a more rounded goal-keeper.

One of the most remarkable things about Cardiff’s season is the way they’ve dominated the league without depending on any one player. It has been a team effort from start to finish, with the goal-scoring responsibility shared between the entire squad. No Cardiff player has reached double figures yet this season and 16 different players have netted for the Bluebirds this term.

Some people have pointed to the £14m spent by Mackay in assembling his squad, but this does the manager a huge disservice. He’s firmly put his stamp on the club, getting rid of most of the worst traits of the Dave Jones era. He’s transformed the team from a dysfunctional collection of perennial bottlers into a well-drilled, determined group of winners.

It’s often said a great team is one which can win while playing poorly. This has been exemplified by Cardiff.

In a season where inconsistency has been rife in the second tier, Cardiff have shown the focus required to string results together. When times have been tough and the team’s been tired the side from the Welsh capital has somehow managed to turn draws into victories. Of their 25 league wins this season 17 have been by just one goal. This demonstrates the pluckiness and resilience of the team, and its ability to consistently grind out results.

Similar to Reading

What may be slightly unnerving for Cardiff supporters is the way their season mirrors that of Reading last season.

Reading too based their promotion push on narrow, hard-fought victories. Reading’s top scorer was super-sub Adam Le Fondre, who only managed 12 goals, with the top-scoring regular starter Noel Hunt scoring just eight times. Much like Cardiff the Royals had a solid defence, which frustrated Championship strike-forces and made amends for the lack of creativity in midfield and up front. Reading’s style of play, tough, workmanlike and resolute but unspectacular, was very similar to Cardiff’s style this season.

Reading now look set for an instant return to the Football League because their gutsy attitude couldn’t compensate for a lack of talent and potency.

But there are two key differences between Reading and Cardiff which could make the difference.

Firstly Cardiff look set to spend big in order to strengthen the squad this summer. Controversial owner and lover of all things red Vincent Tan has hinted at giving Mackay a £25m treasure chest to help him turn his team from functional to Premier League class. Reading’s unwillingness to add to their Championship-winning squad cost them as their team was shown to be inadequate against a higher calibre of players in the Premier League. Early indications are that Cardiff won’t make the same mistake.

Secondly Cardiff will be going up with more momentum than Reading. This is the first time in over half a century the Welsh capital will have a team in the top division of English football. Generations of supporters have never seen their club in the top flight, but all this frustration will now be transformed into enthusiasm and excitement. Having lived in Cardiff I can testify to the passion of Cardiff fans. They genuinely care about their club and desperately want it to do well.

The whole city will get behind the Bluebirds and create a feel-good-factor. When a whole city, especially one the size of Cardiff, unifies behind a team it creates a buzzing atmosphere, which the players and staff can feed off. This was seen when Cardiff’s bitter rivals Swansea were promoted, provoking a wave of positivity which was essential in keeping the club in the big league.

Reading fans had already experienced promotion once, and couldn’t recreate the excitement felt under Steve Coppell. Last year’s promotion lacked the buzz of their first one in 2006.

Can Cardiff stay up?

Of course they can, but they undoubtedly need plenty of fresh faces, especially in midfield and in attack. It’s essential they add players capable of making the difference in the Premier League.

Players such as Gunnarsson, Mutch, Cowie, Helguson and Gestede simply don’t have the required ability to compete in the top flight, while flair players such as Kim, Noone and Mason may find it tricky to adapt at first. Bellamy’s best days are behind him and Peter Wittingham is thought to be considering his future.

The acquisition of Fraizer Campbell in January was a positive move which showed Mackay’s ambition as well as recognition of where Cardiff need to strengthen.

The fans must also stay patient next season if they hit rough patches. Cardiff’s fans are renowned for their passion but they can also be incredibly impatient when things don’t go their way. They can’t afford to turn on the team if they go on an unfavourable run of results. Unity and support is imperative in what will probably be a tough season.

The club’s Malaysian owner Vincent Tan also has to give his controversial rebranding a rest. Last summer’s kit colour change caused outrage among supporters and a similar fiasco this summer could take the shine off the promotion and draw attention away from the players.

But Cardiff shouldn’t fear the big step up. There is a considerable difference in quality between this season’s opposition and next season’s opposition but the bottom of the Premier League is weaker now than it has been for years. With some wise investments and the passionate backing of the club’s fans Cardiff could definitely stay up next season and succeed in the long run.

L’influence francophone

Aujourd’hui c’est la journée européenne des blogs multilingues. Donc pour commémorer cette journée unique j’ai décidé d’analyser l’impact des francophones sur le Championship (Div 2 anglais) cette saison. Essayez d’ignorer les fautes grammatiques s’il vous plait ; je n’écris pas en français depuis presque 6 moins.

Le Championship est un ligue multiculturel et cette saison plusieurs francophones font un grand impacte, particulièrement les jeunes francophones qui introduisent un élément de classe au ligue qui est rarement associé avec du football superbe.

 

Wilfried Zaha – Crystal Palace

Probablement la star des premiers moins de la saison, l’attaquant qui était née en Côte d’ Ivoire, prépare maintenant pour son premier match pour l’équipe national anglais. Le sélectionneur anglais, Roy Hodgson,  lui choisit pour encourager Zaha de commettre à l’Angleterre. Avant cette semaine le joueur de Crystal Palace annonçait qu’il désirait de représenter son pays natal, mais l’intérêt anglais a peut-être changer son avis.

Zaha quittait l’Afrique en 1999 mais il parle un peu de français.

Il a des techniques excellent et comme un des attaquants les plus vites en Angleterre il pose plusieurs problèmes aux défenseurs. Zaha a marqué 4 buts mais il a contribué plusieurs passes décisifs pour ses coéquipiers. De temps en temps il fait rager ses supporters et ses entraineurs parce qu’il peut être égoïste. Mais c’est évident que Zaha possède le talent nécessaire pour réussir dans le Premier League.

 

Anthony Knockaert – Leicester

Si Zaha est la star de la saison jusqu’à maintenant, Anthony Knockaert, 20 ans, est le grand surprise. Le jeune milieu français a rejoint Leicester de Guingamp en juillet. Il a déjà marqué un des buts de la saison contre Huddersfield et il semble très confortable dans la ligue anglaise. Knockaert était inconnu en Angleterre avant l’été dernier mais maintenant il est célèbre et quelques grands équipes comme Arsenal et Newcastle suivent son progrès.

Stylistiquement il est génial et Knockaert a donné un aspecte plus créatif aux attaques des Renards. Il m’excite beaucoup et pendant les 12 moins il jouera sans doute dans le Premier League.

 

Gaël Givet – Blackburn

Le français le plus connu dans le Championship est l’ancien défenseur de Monaco, Gaël Givet, 31 ans. L’arrière gauche joue pour Blackburn depuis 2009 et il reste un des joueurs les plus réguliers des Rovers. Dans le Premier League il montrait sa qualité supérieure dans une équipe agité. Dans le Championship son expérience est très importante parce que Blackburn a un des équipes les plus jeunes dans la ligue.

 

El-Hadji Diouf – Leeds United

Le milieu offensif sénégalais reste un des joueurs les plus controversé dans l’histoire du foot anglais. Célèbre pour cracher, pour commettre des fautes et pour énerver tout le monde. Diouf est détesté autour d’Angleterre et avant rejoindre Leeds en juillet, l’entraineur de Leeds, Neil Warnock lui appelé un rat.

Mais il est un joueur très efficace qui a une bonne technique et la capacité de marquer des buts. Cette saison il est le joueur le plus important pour Leeds, et le seul raison pourquoi ils ne sont pas menacés par la relégation. Leeds est tristement célèbre pour la violence sur le terrain et dans les tribunes, donc Diouf est parfait pour le club.

 

Bakary Sako – Wolves

La saison jusqu’à maintenant est difficile pour Wolves, qui n’a pas adapté après relégation du Premier League. Mais un des aspects positifs de la saison pour Wolves est leur nouvel attaquant, Bakary Sako. Le Parisien a marqué cinq buts pour Wolves et il est leur meilleur joueur. Il est rapide est fort, et il est naturellement commode pour le foot anglais.

Sako, qui a rejoindre Wolves l’été dernier de Saint-Etienne, est un attaquant qui peut réussir en Angleterre mais peut-être il faut qu’il quitte Wolves pour le faire.

 

Nadjim Abdou – Millwall

Il n’est pas bien-connu en France, mais Nadjim Abdou est un héros pour des supporters de Millwall. Le milieu combative a passé quatre saisons avec les londoniens. Il est un des joueurs les plus réguliers à Millwall et son détermination fait lui un des joueurs favorites des supporters. Il n’est pas un joueur spectaculaire, mais il travaille pour ses coéquipiers et il protège les défenseurs.

 

Gui Moussi et Adlène Guedioura – Nottingham Forest

Gui Moussi est un milieu français énorme et Guedioura est un milieu offensive algérien, qui était née en France. Ils ont des styles très différents mais ils sont très efficaces. Moussi est un géant défensif très fort qui protège la défense et organise le milieu. Mais il aime attaquer aussi et quand il attaque il rassemble à Yaya Toure.  À Forest il est surnommé l’orignal.

Guedioura est beaucoup plus offensive. Il est rapide et difficile à contrôler. Il est aussi capable de marquer des buts extraordinaires. De temps en temps il semble paresseux mais il est très utile. Il a représenté l’Algérie seize fois.

 

Yann Kermorgant – Charlton

Il y a deux ans Yann Kermorgant était regardé comme un échec en Angleterre. Le milieu a passé une saison peu remarquable à Leicester, et dans les éliminatoires de 2010 il a échoué une pénalité décisive et à cause de son pénalité Leicester était éliminé.

Mais depuis son transfert à Charlton le milieu a réinventé son image. Il était intégral dans la promotion de Charlton de League 1 (Div 3 anglais) la saison dernière. Maintenant il a beaucoup plus de confiance et il joue bien pour les londoniens.

 

Yannick Bolasie

Bolasie est un coéquipier de Wilfried Zaha à Crystal Palace. L’ailier lyonnais n’a jamais joué professionnellement en France, et c’est en Angleterre que ses talents sont appréciés. Avant rejoindre Palace en aout il jouait pour Plymouth et Bristol City. Bolasie est très rapide et il menace des défenseurs. Ses centrales ont contribués à beaucoup de buts cette saison, et il est un des grands raisons pourquoi Palace sont maintenant en premier dans le Championship. Il est un joueur qui a gravi les échelons et il espère de jouer dans le Premier League la saison prochaine.